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La estevia (Stevia rebaudiana Bertoni) es una planta herbácea perenne, de la familia Asteraceae; es originaria del norte de Paraguay y se distribuye desde el sureste de Estados Unidos hasta Argentina. Durante mucho tiempo ha sido empleada como endulzante por los nativos en la preparación de tés, alimentos y bebidas. Su importancia medicinal se debe a que contiene glucósidos bajos en calorías, llamados comúnmente esteviósidos, cuyo poder edulcorante en estado puro y cristalino puede ser 300 veces mayor que el del azúcar tradicional de caña (sacarosa). Se utiliza como endulzante alternativo de origen natural y más dulce, sin perjudicar la salud de las personas y con ventajas nutracéuticas.

El género Stevia presenta alrededor de 230 especies, de las cuales rebaudiana es la más común y la de mayor importancia por la producción de esteviósidos y rebaudiósidos (entre 110 y 270, y entre 180 y 400 veces más dulce, respectivamente, que el azúcar tradicional), este último de mayor valor comercial.

En las hojas de estevia se encuentra la mayor cantidad de glucósidos, las cuales se pueden consumir frescas o secas, de las que se requieren pequeñas cantidades. Entre los beneficios principales de la estevia se encuentran la regulación de la presión arterial, eliminación de toxinas, actúa como antioxidante y es diurética; además, no eleva los niveles de glucosa en la sangre, ya que no aporta calorías al ser metabolizada; actúa como antiácido, cardiotónico y se distingue de los edulcorantes artificiales por no tener sabor metálico y no es un agente cancerígeno; ingerida en infusiones favorece la digestión, contiene fibra y tiene propiedades laxantes; sus hojas no producen caries y presentan componentes antibacterianos. Además de lo anterior, la estevia también contiene proteínas, vitaminas A y C, minerales (hierro, magnesio, calcio y cobalto), y ácido cítrico y málico. En China se considera que entre las propiedades de la estevia se encuentran su acción antialérgica, así como su contribución en el aumento de las defensas, y en el tratamiento del colesterol y el cáncer.

La industria de los alimentos ha buscado sustitutos del azúcar que no alteren el sabor, y que enfrenten los problemas de obesidad y de diabetes, por lo que han generado productos endulzantes artificiales con aspartame, xilitol, sacarina y sucralosa (splenda®), pero ello ha ocasionado efectos secundarios negativos, como alteraciones en la flora intestinal al reducir la cantidad de bacterias benéficas, problemas cardiacos, pérdida de memoria, infertilidad y favorecer el desarrollo de algunos tipos de cáncer, entre otros. Debido a estas múltiples razones, la estevia juega un papel muy importante como edulcorante natural.

En Paraguay y Brasil se utiliza desde hace varios años para endulzar; la planta se cultiva en Sudamérica desde hace siglos y actualmente se distribuye en diversos países, incluyendo a México. Las hojas de estevia se pueden procesar o consumir frescas, por lo que se ha impuesto como una alternativa al azúcar tradicional; en los últimos años presenta un alto potencial de crecimiento en la producción, consumo y mercado, debido a su valor nutracéutico, además de ser utilizada como ingrediente en diferentes productos comerciales que requieren sabor dulce.

En el presente estudio se describe la importancia de la estevia y su manejo agronómico en función de la nutrición, por lo que se determinó la concentración óptima de nutrimentos para el crecimiento de estevia de la variedad Morita ll, y se recomienda el empleo de sustratos orgánicos y el control ecológico de plagas y enfermedades.

Nutrición

La nutrición vegetal es uno de los principales factores, y de mayor importancia, en la producción, donde el objetivo principal es aportar los nutrimentos esenciales, en las cantidades necesarias y en el momento adecuado para alcanzar el máximo potencial del cultivo, en relación con la calidad y el rendimiento, por lo que se debe hacer un uso racional de los fertilizantes, ya que el exceso deteriora el medioambiente con la salinización, y provoca pérdidas económicas al productor por el desconocimiento de la demanda óptima y su aplicación.
Recientemente se realizó un estudio donde se determinó la mejor concentración de macronutrimentos en el cultivo de estevia en condiciones de invernadero, obteniendo plantas de calidad con una cosecha considerable. La concentración del 50% de la fórmula universal de Steiner favoreció el buen crecimiento de la planta de estevia, comparado con el 75, 100 y 125% de la misma fórmula empleada (7, 9, 4, 12, 7, 1 meq L-1, de K, Ca, Mg, NO3, SO4 y PO4 respectivamente), previo análisis de agua.
Al final del ciclo no hubo diferencias estadísticas en peso fresco y seco (P≤0.05) entre tratamientos, lo cual confirma que con la menor concentración (50%) se obtuvieron muy buenos resultados en peso fresco y seco de hoja (Cuadros 1 y 2), además del ahorro considerable en el costo de fertilizantes y la reducción del impacto ambiental negativo.

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Sustratos

Entre las funciones principales de los sustratos están las de ser sostén de la planta, proporcionar aireación (O2) para el desarrollo de raíces y microorganismos, así como proporcionar la humedad y los nutrimentos necesarios para el crecimiento y desarrollo de las plantas. Hay sustratos orgánicos e inorgánicos, que tienen diferentes características físicas, químicas y biológicas.

Para la producción de estevia se recomienda un sistema de producción orgánica u organomineral que disminuya el uso de fertilizantes y químicos. Entre los abonos orgánicos más comunes y disponibles se encuentran las compostas, lombricomposta, polvillo de coco y la de mayor uso que es la tierra de hoja (hojarasca), entre otras. Como fuentes inorgánicas, y como opciones para mejorar las condiciones físicas, químicas y biológicas de los suelos, se utiliza el tezontle, la perlita, vermiculita y arcillas, coadyuvando así en la nutrición de los cultivos ya que retiene la humedad en el suelo, favorece el intercambio catiónico y mejora la estructura del suelo. La selección del sustrato a emplear dependerá de la disponibilidad y el costo, así como de las propiedades que se desee adicionar para el desarrollo del cultivo.
Uno de los abonos orgánicos en desarrollo y con alto potencial es la lombricomposta, vermicomposta o humus de lombriz, que es el producto de la digestión natural de las lombrices (excretas), y es de los biofertilizantes más completos y efectivos debido a que contiene sustancias activas que actúan como reguladores de crecimiento, presenta alto contenido de ácidos húmicos y fúlvicos, además de contener una elevada carga enzimática, bacteriana y de nutrimentos que incrementan el crecimiento y desarrollo de las plantas. Entre las funciones principales de la lombricomposta en el suelo se encuentran las siguientes: aumentar la capacidad para retener humedad, mejorar la aireación, reducir la erosión, mejorar el drenaje, permitir a la planta una mayor asimilación de nutrientes, ayudar en la formación de micorrizas, y hacer que las plantas crezcan más resistentes a plagas y enfermedades, por lo que se sugiere adicionar hasta un 20% a los cultivos.

Manejo integrado de plagas y enfermedades

Entre las plagas de mayor presencia en la estevia se encuentran la mosca blanca (Trialeurodes vaporariorum) y el pulgón (Myzus persicae); las enfermedades más comunes son la mancha foliar (Septoria steviae), mancha negra (Alternaría steviae) y cenicilla (Oidium spp.) Para el manejo fitosanitario en la prevención y control de plagas y enfermedades se recomiendan productos certificados por OMRI (Organic Materials Review Institute) disponibles en México, o en su caso utilizar ingredientes amigables con el ambiente, como jabón, extractos vegetales de neem, ajo, cebolla, chile, canela, tabaco, mostaza, citronela, ortiga e higuerilla; o control biológico con Trichoderma, Bacillus y Chrysoperla. La aparición de plagas y enfermedades está directamente relacionada con las condiciones climáticas, por lo que se debe prestar atención al cultivo y monitorear constantemente su presencia. Es necesario desarrollar una cultura de prevención de plagas y enfermedades para disminuir su aparición, evitar daños a las plantas y costos adicionales para su control.

La estevia es un cultivo de interés comercial, con propiedades nutracéuticas, que presenta demanda en el mercado. Se recomienda establecer un sistema de producción organomineral para reducir la contaminación del suelo y el agua por el uso excesivo de fertilizantes, mediante el empleo de una concentración de 50% de la solución Steiner. Se debe incorporar materia orgánica y mezclar diversas fuentes de sustratos para mejorar las condiciones físicas, químicas y biológicas del medio para favorecer el desarrollo del cultivo. La lombricomposta representa una alternativa eficaz que favorece el crecimiento de las plantas. En el control de plagas y enfermedades se debe prescindir de agroquímicos mediante una cultura de prevención, y la utilización de remedios caseros y ecológicos, en beneficio del ambiente y el ser humano.

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Dr. Dante Vladimir Galindo García / Esta dirección de correo electrónico está protegida contra spambots. Usted necesita tener Javascript activado para poder verla.
Dr. Luis Alonso Valdez Aguilar / Esta dirección de correo electrónico está protegida contra spambots. Usted necesita tener Javascript activado para poder verla.
Departamento de Horticultura
Universidad Autónoma Agrícola Antonio Narro